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04 Julio 2022

Optimismo como predictivo de una mejor salud

Los esfuerzos dirigidos a fomentar este comportamiento puede contribuir al manejo de diversas patologías y aumentar la esperanza de vida más allá de los 90 años. 

La principal diferencia entre una actitud pesimista y optimista radica en la manera de ver y enfrentar las cosas. La primera tiende a descubrir inconvenientes y dificultades en cada situación compleja que se presenta en la vida, mientras que la otra propone encontrar soluciones, ventajas y posibilidades ante la misma circunstancia [1]. 

Algunos autores consideran que el optimismo es un concepto más amplio que incluye, además de la creencia en la propia capacidad para ejecutar las acciones necesarias para alcanzar determinados objetivos, la expectativa de conseguir resultados efectivos en el futuro [2].

Los individuos con esta motivación persiguen sus metas con la confianza de que las obtendrán y perseveran ante posibles dificultades en el camino. En definitiva, esta concepción disposicional de la personalidad parece favorecer la adaptación a situaciones difíciles y se asocia con una mejor salud física y mental [3]. 

Mirando el vaso medio lleno

El psicólogo estadounidense Martin Seligman, uno de los principales impulsores de la psicología positiva, definió lo que para él es la diferencia más importante entre ambas personalidades: la forma de “explicar la realidad”, la vida cotidiana [4].

Esa es la razón por la cual los optimistas, cuando son golpeados por alguna adversidad, la asumen como un problema transitorio. En cambio, los pesimistas suelen sentir que los efectos son permanentes, lo cual tiene repercusiones directas sobre la forma en que abordan y afrontan los problemas [5], el número y calidad de las relaciones que forman [6] y la calidad de vida que experimentan [7].

Investigaciones anteriores asocian al optimismo con comportamientos más saludables en cuanto a dieta y ejercicio [8], así como una mejor salud cardíaca [9] y función pulmonar [10], sistema inmunitario fortalecido [11] y menor riesgo de mortalidad [12].

Además, está relacionado con una serie de marcadores biológicos vinculados con presión arterial, secreción de cortisol, así como los niveles de lípidos y antioxidantes [13].

Pero los beneficios no cesan ahí. Un estudio reciente de la Universidad de Harvard ha demostrado que enfrentar la vida mirando el vaso medio lleno se vincula también con una vida más larga [14].

La longevidad es la recompensa de la virtud

Los investigadores de la Escuela de Salud Pública TH Chan estudiaron su impacto sobre la esperanza de vida de las mujeres y descubrieron que estaba asociado con una mayor longevidad, una “excepcional”: vivir más allá de los 90 años.

Para llegar a esa conclusión analizaron datos de encuestas en más de 159 mil participantes de la Women's Health Initiative (WHI) -iniciativa impulsada por los National Institutes of Health (NIH)- que incluía mujeres posmenopáusicas estadounidenses entre 50 y 79 años que se inscribieron en los 90’s y fueron seguidas por más de dos décadas. 

Encontraron que, en todos los grupos raciales y étnicos, el optimismo se asoció con una existencia duradera. De las participantes, el 25% que tiene más marcada esta característica probablemente tendría una vida 5,4% más larga y una probabilidad 10% mayor de superar los 90 años. 

Los factores relacionados con el estilo de vida saludable -como calidad de la dieta, actividad física regular, índice de masa corporal (IMC), tabaquismo y consumo de alcohol- representaron menos de una cuarta parte de esta asociación, lo que indica que otras variables podrían estar involucradas.

Como esta investigación está centrada solo en mujeres, no está claro si sus resultados se pueden extrapolar a la población masculina. Sin embargo, otro estudio con participantes de ambos géneros reveló que las personas con mayores niveles de optimismo disfrutan de una esperanza de vida entre 11% y 15% mayor que los que enfrenta la vida sin esa actitud [15].

“Trabajos anteriores se han centrado en los déficits que aumentan los riesgos de enfermedad y muerte prematura. Nuestros hallazgos sugieren que vale la pena centrarse en factores psicológicos positivos como posibles nuevas formas de promover la longevidad y el envejecimiento saludable en diversos grupos”, destaca la doctora Hayami Koga [16]. 

Para la autora principal “los resultados podrían replantear cómo las personas ven las decisiones que afectan su salud”.

"Elige ser optimista. Se siente mejor", dice el Dalai Lama

Aunque esta disposición puede estar determinada por influencias genéticas y factores sociales estructurales (como tener una relación segura y cálida con los padres o cuidadores), es posible cultivarla durante la vida usando técnicas o terapias relativamente simples como visualizar a nuestro “mejor yo posible”, trazar objetivos razonables, reconocer los pensamientos negativos que pueden impedir la consecución de propósitos y hacer de esta disposición un hábito.

Esta función psicosocial podría transformarse en una herramienta sanitaria para la promoción del autocuidado y bienestar de las personas. 

Referencias
[1] Tindle HA, Chang YF, Kuller LH, et al. Optimism, cynical hostility, and incident coronary heart disease and mortality in the Women's Health Initiative. Circulation. 2009;120(8):656-662.
[2] Gillham JE, Shatté AJ, Reivich KJ, Seligman MEP. Optimism, pessimism, and explanatory style. En: Chang EC, editor. Optimism & pessimism. Washington, DC: American Psychological Association; 2001. p. 53–75.
[3] Márquez-González M, Losada Baltar A, Peñacoba Puente C, Romero-Moreno R. Optimism as a moderator in the relationship between stress appraisals and depression in family caregivers of frail elderly people. Rev Esp Geriatr Gerontol. 2009;44(5):251-255.
[4] Hervás, G. (2009). Psicología positiva: una introducción. Revista interuniversitaria de formación del profesorado, 23(3), 23-41.
[5] Segerstrom, S.C., Carver, C.S., Scheier, M.F. (2017). Optimism. In: Robinson, M., Eid, M. (eds) The Happy Mind: Cognitive Contributions to Well-Being. Springer, Cham.
[6] Assad KK, Donnellan MB, Conger RD. Optimism: an enduring resource for romantic relationships. J Pers Soc Psychol. 2007;93(2):285-297.
[7] Duffy RD, Bott EM, Allan BA, Torrey CL. Examining a model of life satisfaction among unemployed adults. J Couns Psychol. 2013;60(1):53-63.
[8] Hingle MD, Wertheim BC, Tindle HA, et al. Optimism and diet quality in the Women's Health Initiative. J Acad Nutr Diet. 2014;114(7):1036-1045.
[9] Hernandez R, Kershaw KN, Siddique J, et al. Optimism and Cardiovascular Health: Multi-Ethnic Study of Atherosclerosis (MESA). Health Behav Policy Rev. 2015;2(1):62-73.
[10] Kubzansky LD, Wright RJ, Cohen S, Weiss S, Rosner B, Sparrow D. Breathing easy: a prospective study of optimism and pulmonary function in the normative aging study. Ann Behav Med. 2002;24(4):345-353.
[11] Ikeda A, Schwartz J, Peters JL, et al. Optimism in relation to inflammation and endothelial dysfunction in older men: the VA Normative Aging Study. Psychosom Med. 2011;73(8):664-671.
[12] Kim ES, Hagan KA, Grodstein F, DeMeo DL, De Vivo I, Kubzansky LD. Optimism and Cause-Specific Mortality: A Prospective Cohort Study. Am J Epidemiol. 2017;185(1):21-29.
[13] Scheier MF, Swanson JD, Barlow MA, Greenhouse JB, Wrosch C, Tindle HA. Optimism versus pessimism as predictors of physical health: A comprehensive reanalysis of dispositional optimism research. Am Psychol. 2021;76(3):529-548.
[14] Koga HK, Trudel-Fitzgerald C, Lee LO, et al. Optimism, lifestyle, and longevity in a racially diverse cohort of women [published online ahead of print, 2022 Jun 8]. J Am Geriatr Soc. 2022;10.1111/jgs.17897.
[15] Lee LO, James P, Zevon ES, et al. Optimism is associated with exceptional longevity in 2 epidemiologic cohorts of men and women. Proc Natl Acad Sci USA. 2019;116(37):18357-18362.
[16] High optimism linked with longer life and living past 90 in women across racial, ethnic groups. https://www.hsph.harvard.edu/news/press-releases/optimism-longevity-women/. 

Por Carolina Faraldo Portus

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