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03 Septiembre 2018

El alcohol y su riesgo para la salud

Si bien varias investigaciones científicas habían sugerido que su consumo moderado podría tener un efecto protector, un nuevo estudio realizado por la Universidad de Washington, en Estados Unidos, rebate completamente esa idea. 

El consumo de alcohol en diferentes formas es una práctica muy extendida en el mundo, que se remonta a tiempos inmemoriales. Diversos estudios antropológicos evidencian que tanto el vino como la cerveza y la sidra se consumían hace al menos cinco mil años y que, por su naturaleza y efectos, se vinculaban con lo divino y los rituales religiosos.

Las Américas y El Caribe tienen una larga historia de convivencia con esta bebida. La primera y milenaria proveniente de los pueblos originarios, expresada en un patrón de consumo regulado y ritual, aunque con intoxicación colectiva varias veces al año. 

Con el mestizaje y transculturación colonial, la población mayoritaria adquirió un patrón de consumo de vino y, más adelante, de cerveza, casi exclusivamente masculino, que con el tiempo fue cambiando el panorama y comportamiento de la sociedad. 

Esta larga tradición de producción y consumo de alcohol le ha pasado una factura muy cara a la región en ambos sexos y en todas las clases sociales y grupos étnicos, una carga que seguirá aumentando si no se adoptan medidas eficaces para promover, proteger y mejorar la salud y el bienestar de sus ciudadanos. 

La ingesta de bebidas alcohólicas es una de las tres prioridades más importantes en el ámbito de la salud pública mundial. A pesar que sólo la mitad de la población lo consume, el alcohol como factor de riesgo a escala global es la tercera causa de enfermedad y de muerte prematura tras el bajo peso al nacer y el sexo sin protección. En Europa, es el tercer factor de riesgo en relación con la salud y la mortalidad, luego del tabaco y la hipertensión arterial.

En mayo del 2014, la Organización Mundial de la Salud (OMS) publicó el informe Global Status Report on Alcohol and Health, el cual muestra que en América Latina el consumo de alcohol es, en promedio, más alto que en el resto del mundo y que, en los últimos cinco años, aumentaron los episodios de consumo excesivo, pasando de una tasa de 4,6% a 13% en mujeres y de 17,9% al 29,4% en varones. 

Con independencia de que sea una droga capaz de generar dependencia, las bebidas alcohólicas se han asociado a unos 60 tipos diferentes de enfermedades y circunstancias no deseables, incluyendo lesiones mentales y trastornos del comportamiento, afecciones gastrointestinales, cánceres, enfermedades cardiovasculares, trastornos inmunológicos, enfermedades pulmonares, enfermedades óseas y musculares, trastornos reproductivos y daños perinatales, incluyendo un mayor riesgo de alumbramientos prematuros y de bajo peso al nacer.

Existe la creencia popular que el alcohol en bajas dosis o con moderación, en especial cuando proviene de bebidas fermentadas, tiene un efecto beneficioso para la salud, hasta hace poco avalado por la ciencia. Sin embargo, un reciente estudio señala que esa visión generalizada necesita una revisión. 

Un grupo de científicos del Institute of Health Metrics and Evaluation (IHME) de la Universidad de Washington en Seattle publicó en la revista The Lancet un análisis global que confirma lo que algunos estudios anteriores ya habían apuntado: ningún nivel puede ser considerado saludable. (DOI: 10.1016/S0140-6736(18)31310-2)

La publicación Global Burden of Disease es la mayor y más detallada investigación sobre las causas de enfermedad y muerte en el mundo. Sus datos analizan también las tasas de consumo de alcohol y el impacto sobre la salud de la población en 195 países y territorios entre 1990 y 2016, en personas entre 15 y 95 años.

Los autores utilizaron información de unos 700 estudios para entender cuán común es el hábito y de otros 600 para medir los riesgos para la salud. En total se estima que consideraron antecedentes de unos 28 millones de personas de todo el mundo para dar validez al estudio que reveló que el 32,5% de la población, cerca de 2.400 millones de sujetos, suelen beber alcohol de manera regular. De ellos 39% son hombres y 25% mujeres.

Al comparar la salud de individuos abstemios versus los que tomaban distintas cantidades de alcohol al día, se observó que entre los mayores de 50 años, el 27% de las muertes por cáncer entre las mujeres y el 19% de las de los hombres estaba vinculada al consumo de alcohol. 

Llegaron a la conclusión que “la cantidad de alcohol que minimiza el perjuicio para la salud es cero”, es decir, no existe un nivel seguro de consumo de alcohol y que, incluso, beberlo en cantidades pequeñas aumenta las posibilidades de morir de forma prematura. 

“Estudios previos sugerían que el alcohol, ingerido en unas condiciones determinadas, tenía efecto protector, pero hemos comprobado que los riesgos combinados para la salud aumentan con cada dosis”, explica el doctor Max Griswold, autor principal de la publicación.

“La fuerte asociación entre el consumo de alcohol y el riesgo de cáncer, lesiones y enfermedades infecciosas no compensa los efectos protectores para la enfermedad cardíaca. Aunque los riesgos para la salud cuando se consume una bebida al día son muy bajos, aumentan rápidamente al beber más”.

La mayoría de los países y diferentes organismos internacionales han tomado medidas para prevenir el exceso de bebidas alcohólicas y sus efectos, las que se traducen en leyes y diferentes normativas que están en permanente revisión. A pesar de eso, la decisión final será del consumidor que antes de ingerir tendrá que evaluar los riesgos y tomar su decisión de manera informada y consciente. 

Por Carolina Faraldo Portus

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